五年、上千人研发都搞不定,苹果自研基带为何变得遥遥无期?

苹果的5G靠的是高通基带。

凤凰网科技讯北京时间11月17日,知情人士透露,苹果公司花费数十亿美元为iPhone开发自己的基带芯片的进程被进一步拖延。苹果现在可能明白了,高通的基带芯片精密复杂,更换起来并不容易。

据知情人士透露,苹果原本计划在2024年准备好自己的基带芯片,但后来推迟了这一计划。但现在,苹果很可能无法实现2025年春季推出这款芯片的目标。苹果自研基带芯片至少要推迟到2025年底或者2026年初,也就是苹果最近与高通续约的最后一年。

另一次跳票凸显了苹果在设计自己的基带芯片方面面临的艰巨任务。基带允许手机连接到蜂窝网络,以便打电话和浏览网页。该组件必须与全球数百家运营商无缝连接,并在各种环境和条件下工作。此外,苹果自主开发的基带性能至少与高通的技术一样好,后者帮助创建了基带芯片行业。

苹果自研基带进一步推迟的消息传出后,高通股价一度上涨1.1%,至130.37美元,扭转了此前的跌势。苹果股价最终收涨不到1%。截至记者发稿时,苹果公司尚未对此发表评论。

五年,数千人研发

虽然自2018年以来,苹果的数千名员工参与了基带芯片研发项目,但该公司仍需要几年时间来克服这一问题。苹果对其自主开发的基带的目标是下载数据的速度比目前的技术更快。但知情人士表示,按照目前的发展态势,苹果实现这一目标的可能性不大。

今年9月,就在iPhone 15即将发布的前一天,苹果的R&D困境被公之于众。高通当时表示,未来几年将继续向苹果供应基带芯片,这表明苹果自研基带项目陷入困境。

iPhone内部高通基带芯片

两家公司续签的新供应协议将本应于2024年结束的合作关系延长至2026年,但该协议只是证实了苹果一段时间以来就知道的内幕:到目前为止,苹果自研基带工作令人失望。

2019年,苹果斥资10亿美元收购了英特尔苦苦挣扎的基带部门。苹果负责硬件组件的最高执行官张诗钟·斯鲁吉在全公司会议上表示,基带的研发正在全速进行。

为了帮助前英特尔工程师从收购交易中获得利益,Scrooge雇佣了数百名其他无线技术专家,包括高通和联发科的员工。苹果最初认为,该公司最早将于2024年在iPhone上安装自研基带芯片。苹果自主研发的基带项目代号为“Sinope”。在项目早期,苹果决定第一款配备该芯片的设备将是iPhone SE的升级版。

但是,基带是手机最重要的部件之一。如果不能正常工作,通话可能会中断,用户会失去网络连接。对于苹果公司首席执行官蒂姆·库克来说,推出一款有缺陷的基带将是他最大的错误之一。

这种麻烦是苹果不愿意看到的。就在苹果与高通续签协议时,该公司2024年升级iPhone SE的计划推迟了一年,至2025年。现在,知情人士认为,这款手机可能还要再等一年才会发布。

多重挑战

在苹果内部,基带项目被认为是公司最大的项目之一。

这是一个跨部门的项目,涉及Scrooge领导的硬件技术部和一个独立的硬件工程部,还有公司的软件工程部,帮助编写基带的代码。Scrooge负责这项工作的人是资深芯片高管宗建陈(Zongjian Chen)。

到目前为止,苹果自研基带仍被认为处于早期开发阶段。研究人员认为,最初的版本可能会落后竞争对手几年。例如,正在开发的第一基带的至少一个版本不支持毫米波标准。这项技术主要由威瑞森通信推动,其速度比普通5G连接快5倍左右,目前的iPhone机型都支持。不过,苹果尚未决定是否将这项技术应用于苹果基带。

Scrooge领导基带开发。

一个主要的开发障碍涉及用于驱动基带的软件。苹果现有的一些软件是从英特尔获得的。但知情人士表示,英特尔的代码无法胜任这项任务,大部分代码不得不从头重写。当苹果工程师试图添加新功能时,现有功能会失效,基带无法正常工作。

此外,苹果仍面临漫长的测试阶段。到目前为止,苹果已经在现有的iPhone型号中测试了自主开发的基带,并在苹果办公室和硅谷行驶的移动测试车辆中展示了其性能。然而,与计算机处理器不同,基带性能需要由数百个不同的无线运营商进行评估。苹果可以使用自己的测试中心来模拟这些连接,但高通已经能够开发出被认为是行业领导者的基带,这是几十年实地测试的结果。

其他知情人士表示,苹果面临的另一个挑战是,硬件技术部门要完成许多不同的项目,这使得它捉襟见肘。员工的流失也增加了苹果解决工程问题的难度。

害怕被起诉

同时,苹果必须小心不要侵犯高通的专利。目前,苹果公司为每部使用高通基带技术的iPhone支付约9美元。如果自主开发的基带被发现侵犯了高通的专利,苹果可能需要支付赔偿。

鉴于此,苹果工程师小心翼翼地避免使用高通的专有技术和开发技术,从而导致工作进度放缓。苹果公司的内部基带团队被故意与其他部门分开,因为后者将高通芯片集成到现有和最近的产品中。

这给本已困难的研发工作增加了额外的压力。“我们害怕被起诉。”一位知情人士说。(作者/萧瑜)

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